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Accuracy of references in scholarly journals: an analysis of 450 references in ten biomedical journals

Issue: 40(4) November 2014. Original articles Pages 88 – 90

Salman Yousuf Guraya
College of Medicine, Taibah University, Almadinah Almunawwarah, Saudi Arabia; salmanguraya@gmail.com

Abstract

Background The validation of reference lists of scholarly articles is an integral part of science writing, editing and publishing. In pursuit of sharing research reports with the global scientific community, authors should accurately cite primary sources to allow readers and indexers easily track them. This study examines errors in reference lists of selected English-language biomedical journals.
Methods Ten English-language MEDLINE®-indexed journals were selected and assessed for the reference errors. The reference lists of the first issues of these journals, published in 2005, 2008, and 2011, were analyzed. Selected from the table of contents of the ten journals, the 5th article of the 2005 issue, 10th article of the 2008 issue, and 15th article of the 2011 issue were analyzed. A total of 30 articles were picked. From each of these articles, 15 references were randomly selected for final analysis. The total number of the analyzed references was 450. The trends of major and minor reference errors during 2005-2011 were also analyzed.
Results Eighty-one errors were noted in the 450 analyzed references. The reference error rate was 18% (95% Confidence Interval [CI] 14%-22%). There were 33 major errors (7.3%, 95% CI 4.92%-9.75%) and 48 minor errors (10.6%, 95% CI 7.8%-13.53%). The most common major errors were non-retrievable references (4.7%) and incorrect spelling of author names and order (1.1%). The reference accuracy rate improved from 70.6% in 2005 to 90% in 2011, whereas the error rate decreased from 29.4% to 9.9%, respectively.
Conclusion The study revealed an 18% reference error rate in ten MEDLINE®/PubMed-indexed journals. Joint efforts of authors, peer reviewers, editors, and publishers might prevent most reference errors. Topical trainings in scholarly writing and bibliographic management for all stakeholders of scholarly publishing are recommended to improve the reference validation.

Abstract (Spanish)

Antecedentes. La validación de las listas de referencias de artículos académicos es una parte integral de la redacción, edición y publicación científica. En la búsqueda de compartir informes de investigación con la comunidad científica mundial, los autores deben citar con precisión las fuentes primarias para permitir que los lectores y los indizadores puedan encontrarlos con facilidad. Este estudio examina los errores en las listas de referencias de las revistas biomédicas seleccionadas, publicadas en idioma inglés. Métodos. Se seleccionaron diez revistas indexadas en MEDLINE® en idioma Inglés y evaluados en cuanto a los errores en las referencias. Se analizaron las listas de referencias de los primeros números de estas revistas, publicados en 2005, 2008 y 2011. Se analizaron los artículos seleccionados de la tabla de contenido de las diez revistas, de la siguiente manera: el quinto artículo de la edición de 2005, el décimo artículo de la edición de 2008, y el decimoquinto artículo de la edición 2011. Se reunió un total de 30 artículos. De cada uno de estos artículos, se seleccionaron al azar 15 referencias para el análisis final. El número total de las referencias analizadas fue de 450. También se analizaron las tendencias de mayores y menores errores de referencia durante 20052011.
Resultados. Se detectaron ochenta y un errores en las 450 referencias analizadas. La tasa de error de referencia fue de 18% (Intervalo de confianza de 95% [IC] de 14% a 22%). Hubo 33 errores importantes (7.3%; IC de 95%: 4.92 a -9.75%) y 48 errores de menor importancia (10.6%; IC de 95%: 7.8 a 13,53%). Los errores mayores y más comunes fueron las referencias no recuperables (4.7%) y la redacción incorrecta de los nombres y el orden de los autores (1.1%). El índice de precisión de referencia mejoró de 70.6 en 2005 a 90% en 2011, mientras que el índice de error se redujo de 29.4 a 9,9%, respectivamente. Conclusión. El estudio reveló un índice de error de referencia de 18% en diez revistas indexadas en MEDLINE®/PubMed. Los esfuerzos conjuntos de los autores, revisores por pares, editores y casas editoriales pueden prevenir la mayoría de los errores de referencia. Se recomienda la capacitación a nivel local en redacción académica y bibliográfica para todas las partes involucradas en la edición académica para mejorar la validación de las referencias.

Notes/discussion

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